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Os analistas têm subestimado a expansão da energia solar por quase duas décadas, informaram cientistas em um novo estudo divulgado na sexta-feira. E isso poderia ser um problema sério para a indústria e talvez o planeta.

Se os decisores políticos acreditam que a energia solar está crescendo mais lentamente do que realmente é, eles podem ser menos propensos a priorizar os tipos de pesquisa e desenvolvimento que ajudarão a integrar melhor as energias renováveis ​​na grade, como melhorar a tecnologia de armazenamento de bateria. Isso poderia nos levar a continuar confiando em fontes de energia mais intensivas em carbono.

“Eu acho que o risco mais importante é que o ambiente regulatório não se adapte no tempo a uma crescente participação na energia solar”, disse o autor principal do estudo, Felix Creutzig , professor do Mercator Research Institute sobre Global Commons e Climate Change, com sede na Alemanha.
O artigo ocorre apenas um dia após o lançamento de um estudo tão esperado na rede elétrica, encomendado pelo secretário de energia Rick Perry em abril. No momento em que o estudo foi lançado, os ambientalistas temiam que o relatório pudesse ser usado para renovar as energias renováveis e rapidamente apontou que vários estudos anteriores concluíram que a energia eólica e solar podem continuar a expandir-se significativamente sem causar uma ameaça à confiabilidade da rede. (O relatório final é um pouco mais moderado do que alguns defensores das energias renováveis ​​temem, embora ainda sejam favoráveis ​​ao carvão e à energia nuclear ).

O novo artigo , publicado na sexta-feira na revista Nature Energy, ressalta que a implantação da energia solar superou consistentemente as previsões feitas pelos chamados “modelos de avaliação integrada”, que são comumente usados ​​para avaliar as diferentes formas sociais, econômicas e tecnológicas os fatores podem mitigar as mudanças climáticas, desde pelo menos 1998. Por exemplo, os autores apontam, a Agência Internacional de Energia previu repetidamente taxas de crescimento para a implantação solar que estão em qualquer lugar de 16 a 30 por cento menores do que suas taxas reais acabam sendo.

Os pesquisadores descrevem uma série de razões para a discrepância. Por um lado, os modelos muitas vezes não conseguiram explicar as políticas que diferentes nações implementaram para acelerar a expansão das energias renováveis. Nos Estados Unidos, um crédito fiscal de investimento apoia novas instalações solares, enquanto outras nações do mundo promulgaram tarifas de alimentação, que compensam os consumidores por qualquer energia renovável que geram (por exemplo, através de seus próprios painéis solares no telhado) e fornecem para a grade.

Além disso, observa o estudo, os custos dos painéis solares estão caindo mais rápido do que o esperado. E os modelos também podem ter sido excessivamente otimistas em seus pressupostos sobre a expansão de outras tecnologias com baixas emissões de carbono, como a energia nuclear ou a tecnologia de captura e armazenamento de carbono. Essas alternativas de baixa emissão de carbono realmente foram mais lentas para se desenvolver, mas os estudos de modelagem frequentemente assumem que serão amplamente implantados no futuro, criando menos espaço para o preenchimento de energia solar.

David Victor , um especialista em política de energia da Universidade da Califórnia que não estava envolvido com a nova pesquisa, sugeriu que a participação relativamente pequena da energia solar no mercado global da eletricidade também desempenha um papel importante.

” Quando a quota de mercado é pequena, grandes mudanças na política ou na tecnologia podem ter um enorme efeito no crescimento”, ele apontou em um e-mail para o The Post. Esses tipos de mudanças súbitas e suas consequências podem ser difíceis para os modelos serem responsáveis.

Victor também expressou cautela sobre algumas das preocupações dos pesquisadores.

Por exemplo, ele observou que  os custos de queda dos equipamentos solares são bons e bons – mas outros custos da indústria, como o preço da instalação e manutenção de sistemas solares, não estão caindo tão rapidamente. Isto é importante ter em mente ao considerar o desempenho geral da indústria.

Em geral, no entanto, o artigo “parece-me tão correto”, observou Victor.

Embora possa parecer uma boa notícia de que a energia solar está melhorando do que o esperado, a subestimação de seu potencial poderia representar alguns problemas sérios no futuro, sugerem os pesquisadores – a saber, que “os tomadores de decisão podem tratar a energia fotovoltaica também com relutância”, escrevem o papel. Se os decisores políticos estão desconsiderando o potencial futuro da energia solar, eles podem deixar de preparar adequadamente a grade para sua expansão contínua.

E há, de fato, preparativos que devem ser feitos para que a energia solar se integre com sucesso na grade. Porque a energia solar é o que é conhecido como uma fonte de energia “intermitente” – o que significa que só pode gerar eletricidade em determinados momentos, enquanto o sol está brilhando – ainda devem ser feitas melhorias significativas no domínio da tecnologia de armazenamento de energia para acomodar maiores partes de energia solar no sistema de energia existente. Ou isso, ou as redes devem se adaptar de outras maneiras, como por meio da adição de ativos de aceleração rápida, como plantas de gás natural, que podem entrar rapidamente sempre que o sol se desvanece.

Portanto, previsões precisas sobre o futuro da indústria podem fazer uma grande diferença no que é priorizado agora. E de acordo com Creutzig, os cientistas estão começando a discutir maneiras de melhorar os modelos.

“Já faz muito tempo que esses modelos ignoraram o problema, mas mudaram, e acho que a próxima geração de modelos será diferente”, disse ele ao The Washington Post.

Enquanto isso, ele e seus colegas criaram uma versão atualizada de um modelo de avaliação integrada comumente usado como exemplo de como abordar alguns dos pressupostos defeituosos pode fazer a diferença. As atualizações incluem pressupostos de custos mais precisos e uma melhor representação das opções disponíveis para enfrentar os desafios de integração da rede. Como a maioria dos seus predecessores, o modelo atualizado pressupõe que um preço global sobre o carbono será estabelecido no futuro para ajudar a reduzir a dependência de combustíveis fósseis.

O modelo atualizado produz projeções muito mais otimistas para o futuro da energia solar. Dependendo de quão rapidamente os custos continuam a cair, sugeriu que a energia solar poderia atingir uma parcela de 30 por cento da geração global de eletricidade por algum tempo entre os anos 2035 e 2050. A energia solar representa apenas mais de 1% da geração de energia global.

O estabelecimento de um preço global do carbono – inexistente – é um pressuposto bastante grande neste caso. Mas Creutzig está otimista de que a energia solar continuará a funcionar bem mesmo sem uma.

“Eu diria que [solar] aumentará de qualquer maneira, e terá maiores partes de mercado, seja lá o que acontecer com o preço do carbono”, disse ele. Mas ele acrescentou que, sem um preço global do carbono, a dependência de combustíveis fósseis será mais lenta para desaparecer e “mitigação climática não será alcançada”.

Em ambos os casos, o futuro da energia solar pode depender mais de nossos pressupostos sobre seu potencial do que já foi sugerido. E isso significa que os modelos devem ser uma nova prioridade.

“Concluímos que alcançar uma economia solar exigiria que os formuladores de políticas e a sociedade superassem os desafios organizacionais e financeiros nas próximas décadas, mas que ofereçam a solução de energia limpa mais acessível para muitos”, escrevem os autores. “Continuando a subestimar o papel dos riscos solares que desperdiçam essa oportunidade”.

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